Physical Books Are Dead — Long Live Physical Books

The 2012 physical and digital book sales numbers are out, and they're not at all what you'd expect.

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FRED DUFOUR / Getty Images

Children read pop-up books, three-dimensional or movable books, on December 04, 2010 in Paris.

A little less than two years ago, one of the largest physical booksellers in the U.S. shuttered forever, saying farewell to nearly 400 stores and about 11,000 employees. At least three of those stores, including the company’s 330,000-square foot headquarters, were in my backyard (Ann Arbor, Michigan). Borders’ departure left us with a handful of secondhand booksellers, one notable independent and a single Barnes & Noble. The sense that we’d gone from feast to famine overnight was indelible, a sense driven by presumptions that physical books are doomed, to be assimilated by the Borg-like inexorability of the digital medium. If you hold with some of the less optimistic analyst predictions, the writing may even be on the wall for the company Barnes, Noble and eventually Leonard Riggio built.

Each year the Publishers’ Association rolls out a bunch of numbers canvassing the last year’s book sales. Given what we think we know about physical books, this year’s numbers are something of a surprise. For starters, book sales overall — that is, both digital and physical formats — actually rose 4% in 2012 (over $5 million). That’s a record, made even sweeter because 2011 revenue had been negative — a 2% slump from 2010.

We can thank digital for much of the gain, of course, with overall digital sales up a whopping 66%, split between e-book sales (up 134%) and digital fiction sales (up 149%). And yes, physical book sales were down, though with a mere 1% dip, only slightly. But what I’m not sure anyone was expecting was this: Total sales of physical books in the fiction genre actually grew by 3%. Take a bow, Fifty Shades of Grey.

Another area physical book sales grew: children’s books. Why? Well, the rate at which readers are shifting from physical to digital books appears to be related to what each genre tends to do best or uniquely: PA reports 26% of fiction sales were digital, but that figure drops to 5% for nonfiction and just 3% for children’s books.

As the BBC notes, it’s probably a matter of why you buy (and what you can do with) different types of books. You’re not losing much in the translation, going from Fifty Shades of Grey on paper to the e-ink version. But e-readers pale in comparison to physical objects when the physical object happens to be two or three times the size of the average slate, harbors giant splashy color pictures, and — as I’ve come to understand with my nine-month-old — can just as often be “read” with one’s mouth as one’s fingers (a definite no-no when it comes to our tablets and smartphones). In fact it’s hard to imagine tablets ever doing stuff involving irregular sizing or extensibility — say pop-ups — all that well, holography or no, or presenting the same sort of rigid physicality you want when your child’s flipping through one of these extra-durable infant books where each page is roughly a quarter-inch thick.

No, that doesn’t mean the audience for physical books won’t continue to decline — digital convenience will continue to outbalance what’s surely a generationally linked fondness for physical paper artifacts (if anything, that accelerates as the digital aesthetic improves). But it’s a reminder that there’ll probably be some things digital readers will never be able to replicate about the reading experience in certain genres or styles, and for the moment, that’s keeping physical sales buoyant.

The biggest losers here? Probably brick and mortar booksellers. With book sales experiencing actual growth, it’s not that people are spending less, it’s that they’re increasingly likely to do so through an e-tailer, either beaming books to an e-reader instantly at cut-rate prices, or willing to wait the extra day or two it takes for the physical object to arrive in exchange for significant price breaks over rent-beholden traditional retailers.

4 comments
Robinson.W.Marte.R
Robinson.W.Marte.R

A mí me ocurre que al leer un libro en la Internet siento como si estuviera leyendo a un "bloguero" independientemente de que sea un clásico marxista, y no es por menospreciar a los blogueros, sino que creo que la propaganda a favor de la lectura de libros "físicos" quizás caló en mí de tal modo que quizás en mi interior queda la falsa idea de que un libro es "una cosa muy grande" y lo dicho en él es "Palabra de Dios: ¡te alabamos señor!", y de ese modo se me ha quedado la desagradable sensación de que un libro en la Red o de la Red ya no tiene la "gloria" que tenía un libro impreso, por una editora sea de prestigio o no, o que el libro sea basura o no; pero tenía ese falso sentimiento de que un libro impreso conllevaba el trabajo de varias personas que lo releían, les daban sus opiniones al escritor, y luego al pasarlo a la imprenta pues me imaginaba que existía todo un protocolo de "validación" del mismo de tal modo que aunque fuera "malo", pero ya que gente y empresas dedicaron recursos para su confección y publicación así como su venta, pues entonces algo "bueno" ha de tener que merezca leerlo y algo de "mérito" ha de tener el escritor del mismo; pero me he dado cuentas de que esa era una muy falsa impresión y conocimiento que yo tenía de los libros y hoy puedo decir que así como con en los Discos de Vinilo se grabaron muchísimas canciones basura, producciones basura ¡y tome en cuentas el monumental derroche tecnológico y de recursos que se necesitaba para producir un Disco de Vinilo!, así se han producido millones de libros, bien encuadernados, de casas editoriales famosas, que por lo que he leído y me han contado, son pura basura impresa (porque si no he leído un libro no puedo decir que el mismo es bueno o es malo), pero a pesar de saber eso me queda ese viejo sentimiento de que ¡hacer o escribir un libro es la cosa más grande de la vida!, y por eso cuando leo a "Miseria de la Filosofía" en la Internet me parece estar leyendo las conclusiones o disquisiciones de un "bloguero" como yo.

Este artículo comienza con este párrafo:

"A little less than two years ago, one of the largest physical booksellers in the U.S. shuttered forever, saying farewell to nearly 400 stores and about 11,000 employees. At least three of those stores, including the company’s 330,000-square foot headquarters, were in my backyard (Ann Arbor, Michigan). Borders’ departure left us with a handful of secondhand booksellers, one notable independent and a single Barnes & Noble. The sense that we’d gone from feast to famine overnight was indelible, a sense driven by presumptions that physical books are doomed, to be assimilated by the Borg-like inexorability of the digital medium."

Les recomiendo que se vean esta película: "Robot & Frank", en la cual Susan Sarandon hace el papel de una bibliotecaria, de una biblioteca de un pueblito norteamericano que está condenada ha desaparecer como tal y solo quedará el edificio como "legado de encuentro de la comunidad" ¡porque ya casi nadie va a la misma ab buscar libros para leer!, y les van a hacer una "reingeniería" para "digitalizarla"; y está la escena buenísima en la cual el joven remodelador le dice al personaje que encarna Frank Langella que él, Frank, es "la conexión que necesita con el pasado"; aquí está el link para verla:
 http://home.videosmanguis.com/2013/03/un-amigo-para-frank-robot-frank-2012.html#.UYGvlKJhVDR

Y tengo que hacer aquí honor al comentario que hizo el señor RickBennett momentos antes que yo cuando muy sabiamente escribió: "Mi conclusión actual es que los ebooks son realmente experiencias multimedia que trascienden la página impresa." ("My conclusion now is that ebooks are truly multi-media experiences that transcend the printed page." Según sus palabras en inglés), pues ciertamente el formato digital de los libros es infinitamente más rico en contenido porque permite los "enlaces" a otros libros a distancia de un "clic", así como diccionarios, enciclopedias y hasta emisoras de radio y televisión, a videos... ¡contenido multimedia!, cosa que no se puede con un libro "físico", porque las citas en los mismos requiere o ir a una de las bibliotecas de Susan Sarandon como en la película de arriba, o abrir la computadora, abrir el buscador preferido, y buscar la cita que se menciona en el "físico" libro ¡para ver si aparece, y al menos gratis!

Sobre el éxito del libro digital, léase este interesantíismo artículo aparecido hoy 1 de Mayo en el periódico español "El País" cuyo link copio más abajo.
Robinson Marte.

DESAYUNO CON... ESTEBAN NAVARRO »
“Da más miedo una pluma que una pistola”
"Este policía nacional fue uno los finalistas del Premio Nadal con su novela 'La noche de los peones', de género policiaco"

"Navarro decidió subir sus novelas a la Red, tras peinar durante años sin éxito distintas editoriales y agentes literarios. “Internet ha democratizado la literatura. Antes eran las editoriales quienes imponían a los autores y ahora es el público el que los elige”, afirma sin atisbo de duda este miembro de pleno derecho de la generación Kindle. Sus ingresos en Amazon no le dan para dejar la policía. Se lleva alrededor del 30% de las ventas; unos 200 euros en el mejor de los casos, calcula. Pero este escritor ha conseguido su objetivo: que le lean y, de paso, que las editoriales rectifiquen. “La misma que me rechazó al principio ha comprado ahora todos los derechos de edición de mis novelas”."
http://sociedad.elpais.com/sociedad/2013/04/30/actualidad/1367338117_757305.html

RickBennett
RickBennett

I used to be a physical book bigot, refusing to even consider Kindle (or Nook) ebooks unless they were new authors I really didn't care to collect. Then I took a year to put my cyberthriller novel DESTROYING ANGEL in ebook format with hyperlinks to music, video, and cybercrime/cyberwar papers referenced in the novel. My conclusion now is that ebooks are truly multi-media experiences that transcend the printed page. Of course, I'll always get Lee Childs, Vince Flynn or David Baldacci in hardcover, because my library is the centerpiece of my home. Then again, a new generation of writers (hopefully, like me) may choose to take full advantage of ebook/hyperlink/connection capabilities and choose not to publish in paper at all. No, I'm not a tree hugger. Just a technofreak.

Robinson.W.Marte.R
Robinson.W.Marte.R

Lord Rick Bennett, I liked his brilliant phrase and used it and copied it to my comment back to yours, here I copy the paragraph:

"And I have to do here after the comment made by Mr. RickBennett moments before me when wisely wrote:" My current conclusion is that ebooks are actually multimedia experiences that transcend the printed page. " (" My finding now Is that ebooks are truly multi-media Experiences That transcend the printed page." In his words in English), for surely the digital format of the books is infinitely richer in content because it allows the "links" to other books away from a "click", dictionaries, encyclopedias and even radio and television, multimedia videos ...!, which is not a book can be "physical", because these require appointments or go to a library Susan Sarandon in the film as above, or open the computer, open the favorite search engine and look for the date mentioned in the "physical" book to see if it appears, and at least one free!"

Yes, I agree with you, that's the point really makes e-books infinitely superior to the physical book!, Gives the writer power to support their arguments and views with an astonishing quality, quantity and speed is impossible with the book "physical"! Translated by Google


Señor Rick Bennett, me gustó su genial frase y la usé y copié en mi comentario posterior al suyo; aquí copio el párrafo: 
"Y tengo que hacer aquí honor al comentario que hizo el señor RickBennett momentos antes que yo cuando el sabiamente escribió: "Mi conclusión actual es que los ebooks son realmente experiencias multimedia que trascienden la página impresa." ("My conclusion now is that ebooks are truly multi-media experiences that transcend the printed page." Según sus palabras en inglés), pues ciertamente el formato digital de los libros es infinitamente más rico en contenido porque permite los "enlaces" a otros libros a distancia de un "clic", así como diccionarios, enciclopedias y hasta emisoras de radio y televisión, a videos... ¡contenido multimedia!, cosa que no se puede con un libro "físico", porque las citas en los mismos requiere o ir a una de las bibliotecas de Susan Sarandon como en la película de arriba, o abrir la computadora, abrir el buscador preferido, y buscar la cita que se menciona en el "físico" libro ¡para ver si aparece, y al menos gratis!"

Sí, estoy de acuerdo con usted, ¡realmente ese es el punto que hace a los e-books infinitamente superiores al libro físico!, ¡le da un poder al escritor para soportar sus alegatos y pareceres con una pasmosa calidad, cantidad y rapidez que es imposible con el libro "físico"!